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今天、明天、未来:波士顿动力的一盘大棋
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2019-11-13 12:43:45 今天、明天、未来:波士顿动力的一盘大棋

波士顿动力公司希望制造出具有各种感知系统、驱动系统、规划系统等的机器人。

【猎云网(微信号:ilieyun)】11月13日报道(编译:让妲己看看你的心)】

在世界各地的营销部门还没有熟练使用“人工智能”这个术语之前,这个概念曾经总是会让人想起某种机器人。波士顿动力公司(Boston Dynamics)则是机器人领域最知名的公司之一,这主要得益于其病毒式传播的机器人行动视频。但该公司与媒体的对话不多,因此我们抓住机会在上周举行的2019年网络峰会上与波士顿动力公司首席执行官Marc Raibert聊了聊。

Raibert出席了会议,在会上讨论了波士顿动力公司目前关注的三种机器人,并按时间对它们进行了分类:今天(Spot)、明天(Handle)和未来(Atlas)。在我们的采访中,他还讨论了当前的客户,潜在的应用,人工智能,模拟,当然还有那些病毒式传播的视频。

今天:Spot

对Raibert来说,“今天”指的是在未来一年左右的某个时间段。Spot是属于“今天”的机器人,因为它已经被运送到早期用户手中了。事实上,它才上市6周左右。波士顿动力公司希望Spot成为一个平台,Raibert曾多次将其称为“机器人的Android”

重约60磅的Spot“不是一个终端应用机器人,”Raibert说。用户可以添加硬件有效负载,也可以添加通过Spot的API与之交互的软件。事实上,Raibert参加Web峰会的主要目的是激励与会者为Spot开发硬件和软件。波士顿动力公司为Spot配备了arm、频谱无线电、摄像机和激光雷达,但其他公司也在开发自己的传感器。

我们说的“Spot”在技术上就是SpotMini。当它继承了它的老大哥Spot后,就改名了。“The legacy Spot是一个研究项目。目前我们还没有对它做任何事情,我们现在叫它Spot,是一个产品。”

Spot可以通过使用障碍物探测摄像机来查看栏杆和台阶,从而上下楼梯。它还有一个自主导航系统,可以让它穿越复杂的地形。Spot可以由人操纵,但内置的电脑可以控制腿和平衡。Spot的速度约为每小时3英里,与人类的行走速度相当。它的前面、后面和侧面都有摄像头,帮助它导航、自动行走和全方位移动。它有不同的步态(慢步,行走,跑步,甚至做作地走路),可以原地转弯,并有一个“鸡头”模式。最后一个模式意味着它可以将手的运动与身体的运动分离开来,就像许多动物在身体的其他部分运动时可以使一部分保持稳定一样。

先租后卖

波士顿动力公司计划制造1000个Spot机器人,其中许多已经发货。该公司预计到2020年年中完成这一目标。我们很好奇:企业只会买一个机器人吗?波士顿动力公司做了多少手牵手的事情?

“通常不是一个,通常是一对,”Raibert表示。“或者,我想最多5个——差不多吧。我们有两条轨道,有自己动手操作的轨道——我们交付机器人、我们进行培训、我们在那里帮助他们成功。我们希望这些人成功,因为这将有助于建立市场。腿型机器人没有新兴的市场。我们正在努力,所以今年我们要帮助建立这个市场。如果客户需要的话,我们甚至可以增加一些功能。虽然,很明显这是资源的平衡和我们认为的机会。而另一种方式则是不加过滤地出售,但提供的帮助和关注要少得多。”

事实上,波士顿动力公司还没有销售点。“目前,我们正在出租它们,”Raibert说。“我认为这是一个非常早期的采用者时代。在不久的将来,我们将开始出售它们,但现在我们正在出租它们。这是第一代产品。我肯定会有一些事情需要解决。我们要看看顾客有多粗鲁。到目前为止,我们已经取得了很大的成功。我们可能对内部的机器人比他们更粗暴——因为我们知道,我们的工作是找出它们的弱点,并加以改正。”

Raibert不想给出一个Spot机器人的潜在价格,不过,他承认,这些机器人目前以“每月几千美元”的价格出租。他还说,“每笔交易都是一笔定制交易”,涉及公司租赁多少机器人、租赁多长时间等等。

上周,波士顿动力公司发布了最新的Spot软件。一个改进是更加自主的导航。“当我说自主导航时,它意味着你可以驾驶机器人通过一个地点,记录一张地图,然后告诉它‘我想让你沿着这条路走’。它可以一次完成,也可以例行完成。你可以告诉它从摄像机收集数据。它可以是一个有效载荷的摄像机。”同样,Spot是一个平台。平台接收更新。

Spot的工作场所

工业机器人往往是静止不动的。由于Spot可以移动和扩展它的手臂,波士顿动力公司希望Spot可以成为一个更有效的移动操作平台。至少现在,该公司对制造与人类互动的机器人不感兴趣。你会注意到,它所有的机器人都专注于处理人类自己不会、不应该或不能完成的任务。这是一个明确的战略决定。这些机器人既不是家用的,也不是放在公共场所的。

这也意味着波士顿动力公司可以保护自己的知识产权。Raibert说:“机器人的安全取决于让它们合理地远离人类,或者达成协议,让人们小心使用机器人。”

因此,波士顿动力公司只向企业提供现货。该公司目前没有兴趣将它们提供给开发人员、爱好者或个人。

Raibert解释说:“我们正在寻找那些对开发我们认为有增长机会的应用程序感兴趣的人。例如,我们正在与一家在建筑公司合作,他们已经在销售用于进度测量的扫描技术。但是他们有携带传感器的人,我们正在与他们合作,让机器人携带传感器。拥有一个可以去完全相同地方工作的机器人有很多优势。因为它不需要很多人。有些建筑公司有数千个同时施工的工地,他们想要对这些工地进行进度监控,但他们可以监控的人数有限。”

在接下来的一年里,你最有可能找到一个Spot的地方可能是仓库,建筑区域,或者工业设施,Raibert告诉VentureBeat。这不仅发生在美国(波士顿动力公司总部位于马萨诸塞州的沃尔瑟姆),也发生在日本(波士顿动力公司目前由软银拥有)。Raibert证实,这些Spot机器人正在被运往世界各地。

机器人可以使用扫描仪或360度摄像头,在不危及人类生命的前提下,以更高的精度进行数据采集。例如,在配电公司,有些场所在通电时,人们是不允许进入的,即使检查可能非常有用。波士顿动力公司已经向这些地方发送了一些Spot,只是目前还处于测试阶段。

炼油厂也是Spot的一个很好的用例,因为需要做大量的数据收集和检查工作。Raibert说,现在这项工作是间歇性的,所以更有规律地进行这项工作对这些设施来说可能是有价值的。Spot曾在一家英国石油炼油厂、一家国家电网配电工厂和一个藤田建筑工地工作过,在那里它可以通过常规收集3D扫描和数据来节省资金。

Spot也有成为娱乐机器人的野心:波士顿动力公司已经测试了能够让人们体验开车兜风的驾驶Spot游戏。你可以控制一个物理点,而不是控制电子游戏中的虚拟角色。该公司还与太阳马戏团合作,测试人类和机器人如何在表演中合作。

警察和军队

关于执法部门和军方是否应该使用人工智能和机器人的话题已经有很多讨论。波士顿动力公司可以接受这样的客户,但有一些规定。

Raibert表示:“我们与警察部门的合作有限,只有一些危险品和炸弹小组类型的活动。当他们陷入一个他们不知道是什么东西,然后他们想看一看的情况中,我们就会把机器人送过去。他们在学习,我们在学习。不过,机器人正在这一领域出现。”

几个月前,Raibert正在一辆从波士顿飞往加利福尼亚的飞机上。当他在芝加哥上空时,他利用机上的Wi-Fi在办公室的实验室里驱动一个机器人。他的屏幕上只有3Hz的图像更新,但这已经足够了。虽然这个练习只是为了好玩,但它证明了远距离遥操作是可能的。Raibert指出,远程操作对警察部队特别有用,因为他们不关心机器人的自主性,只关心机动性。

“所以我们有很多远程操作机器人的技术,”Raibert说。“事实上,机器人有一些机载智能,可以管理所有的平衡、机动和避障,这意味着它更容易操作,因为你不在那里行动。你不必担心你移动的是哪条腿。我们开发这个也是为了操纵机器人。你可以看到一个屏幕,它通过机器人的摄像头显示视图,指向某个东西,它可以去那里,或者拿起那个东西。所以它使用本地智能,然后你可以远程操作。”

我们还询问了波士顿动力公司是否有军方客户。毕竟,波士顿动力公司最初的“BigDog”是为美国军方设计的四足机器人。

“我们目前没有,但未来我们可能会有,”Raibert说。“我们正努力把重点放在危险规避、炸弹探测等方面。我们的合同中有一些条款,规定人们不能给机器人配备武器。他们不被允许伤害他人或恐吓他人。他们不是士兵。军方用户可以用机器人做很多事情:获取信息,处理危险环境,等等。”

明天:Handle

对Raibert来说,“明天”意味着大约一年半后(即2021年)。Handle是明天的机器人,因为它还在原型阶段。这款纸箱物流机器人可以使用视觉系统来定位托盘,并在其他箱子中识别它需要的箱子。

“在大约18个月的时间里,我们已经有了一个可以在仓库里工作的机器人,”Raibert告诉VentureBeat。“每年大约有一万亿纸板箱被运往世界各地。这是一个基于运输量的估计数值。这些货物被装上卡车,卸下卡车,堆放在托盘上,从一个SKU托盘混合到多个SKU托盘,再装上卡车,运到零售商店,然后拆箱出售。”

大多数纸箱的工作不是自动化的。这是一项繁重、单调、令人不快的工作。波士顿动力公司看到了利用其移动操控机器人实现这一任务自动化的巨大机遇。“所以我们有了一个机器人,它的人生目标就是能够看到、捡起并定位一个纸箱子。”

对于那些关注波士顿动力的人来说,Handle是Pick的移动版。“这是有趣的。我不太讲Pick,但我们也有shipping Pick。它在一个地方,被设计成去堆料,过不了多久我们就会有堆料。他们现在都使用相同的视觉系统。Pick有一个3d视觉系统,可以看到箱子,可以看到托盘。我们现在有了Handle,这样机器人就能看到箱子在环境中的位置。它可以本地化,拿起它想要的盒子,走到其他地方,把它和其他盒子塞在一起。”

Handle来了,但Spot仍然是焦点。当我问Raibert公司有多少精力集中在Raibert时,他说大约是50%。但这将很快转移到Handle。

“我认为我们最大的努力是在Spot,”Raibert 说。“我们在国外生产,但我们管理所有的生产流程。这是我们第一次生产超过五级规模的产品。所以在此之前,一切都是原型。现在,有很多过程涉及到制作,我说了一千个,所以这是一个完全不同的野兽。我们的计划是在一年半的时间里,利用我们从Spot学到的人力和技能来制造它。”

最终,波士顿动力公司希望制造出具有各种感知系统、驱动系统、规划系统等的机器人。

未来:Atlas

对Raibert来说,“未来”意味着“永续发展”。Atlas是“未来”的机器人,因为它一直处于原型阶段。那么,Atlas会不会走上生产线呢?

“我不这么认为,”Raibert承认。“老实说,Handle是Atlas的后代。因为我们有用过Atlas处理纸箱子,然后我们说,‘好吧,有什么方法能更有效、成本更低呢?’所以,你必须从正确的角度看Handle。它就像类人的Atlas,但它更简单、自由度更少,这意味着它可以花费更少。可能更快。我们正在做一个旋转Handle,以获得更高效的版本。”

Atlas既昂贵又挑剔,它需要一个由特殊人员组成的团队来保持工作状态。尽管如此,它的业绩还是高于公司创造的任何其他业绩。Atlas是波士顿动力公司的研究项目:该公司在Atlas中开发新技术,然后在某个时候将其中的一些技术引入到自己的产品中。

“我认为这是我们的赛车。所有的大型汽车公司都有自己的车队。它们会让人兴奋不已。它们产生了新技术。他们创造新技术。他们非常昂贵。他们挑剔。这就是Atlas。”Raiber说。

波士顿动力公司利用Atlas开发了用于控制复杂行为的学习和优化技术,同时也开发了用于硬件的新技术。事实上,波士顿动力公司为Atlas开发专用硬件所做的工作与开发专用软件所做的工作一样多。

这款人形机器人的最新版本重165磅,配有一个重约5公斤的液压动力装置,当机器人工作时可以产生5千瓦的动力。它还有一个3D打印腿,带有液压通道、执行器板、阀门位置、空间框架、流形、定制的轻量级组件,等等。

最近,波士顿动力公司尝试让Atlas表演一些基本的体操动作。目标是测试快速行为开发优化技术和机器学习,Raibert解释道。

人工智能与仿真

谈到机器学习,我们询问了波士顿动力公司如何在其机器人中使用人工智能。Raibert喜欢把人工智能分为两种与他的公司最相关的类型:运动人工智能,相当于让我们操作我们的身体(站立、行走、攀爬、绕过障碍物等);学术上的人工智能,相当于当我们在头脑中计划时发生的事情(弄清楚你需要什么时候离开家才能工作)。波士顿动力专注于前者。

“我把人工智能分成两部分。我称之为运动型人工智能和学术型人工智能。我们是运动人工智能的专家。那是什么意思?这意味着人和动物在控制我们的身体、管理我们身体的能量消耗、接收我们周围的世界以及在面对障碍物或竞争对手时实时机动方面都很聪明。还有一种人工智能,你制定计划,然后执行计划。这就是现在人工智能的主要部分——在一个高度抽象世界的地方工作。你没有与物质世界实时互动,你已经抽象了这个世界。我们把重点放在运动方面。不过,我认为,如果你在运动方面做得好,你就可以让高级人工智能更容易与你互动。”

换句话说,如果你已经教过机器人如何站立、行走、导航等,那么指导机器人为你处理任务就容易多了。但是波士顿动力不仅仅是做运动人工智能。

“我们在做一些学术人工智能的基础工作。例如,在我们的仓库机器人中,我们的系统知道我们必须建立一个托盘。我们需要那边的箱子,他们可以安排时间。但这都是在这个控制得很好的世界里,它并没有涉及到(一个)大世界的不确定性。”

当你建造机器人的时候,一种避免大世界的方法是在模拟中训练它们。波士顿动力公司就是这么做的。

“我们在模拟方面做了很多工作。我认为对于人工智能世界中的很多人来说,模拟作为终端学习设备已经足够好了。对于我们所做的那种物理实验,它总是将真实机器人上的物理实验和仿真结合起来。这两者是相辅相成的。”

对于波士顿动力公司物理世界仍然要比现实世界好得多,但仿真具有节省成本的优势。

“如果你有一个只做过仿真机器人的开发人员,他们只会做我们这类工作。但如果有人在物理机器人上做过工作,他们在仿真机器人研发工作中会更有效率,因为他们知道约束是什么,模型的哪些部分是好的,模型的哪些部分是坏的,他们可以绕过这些东西。仿真速度更快,成本更低。有时你可以让经验不足的人在获得所有技能之前在仿真方面取得进展。

病毒式传播的视频

Raibert告诉VentureBeat:“从表面上看,波士顿动力似乎有一个经验丰富的公关部门,但事实上,该公司还没有一个真正的公关部门。”不过,不知怎的,波士顿动力的视频似乎总是在网上广泛流传。我们忍不住问Raibert,这是否是更大战略的一部分。

Raibert说:“很有意思的是,我们通过YouTube建立了一个品牌。这对公司来说太棒了。我们不需要从头开始介绍自己,而且我们的成本非常低。它很有趣。我们是机器人的狂热爱好者。我们不是只赚钱的风投支持的企业。我们之所以这样做,是因为我们面临的挑战是了解人类和动物身上的关键因素,这些因素让它们在这个世界上活动,并在这个世界上发挥作用。这是一个巨大的挑战。我们的长期目标是制造能够应对这种挑战的机器。商业化是其中之一。这有它自己的兴奋和回报。把它交到别人手里,而不仅仅是我们自己手里,这真的很有趣,这为我们所做的工作提供了一个有效性测试和稳健性测试,我们也很兴奋。”

简言之,“当你做这种工作时,你想向人们展示你在做什么,我认为这才是真正的动机,”他说。

有人批评波士顿动力公司的视频没有显示有人在控制机器人。这些视频没有任何技术细节。它们显然注定会传播开来。这里存在权衡。

“在早期,我们展示了机器人在世界各地执行的一系列任务。有些人认为他们是完全自主的,但其实他们不是。有一个操作人员的,虽然有很多是自主的。我们只是想证明,我们创造的一个有腿的东西可以爬上泥泞的小山,这就是信息。我们从未想到有人要我们描述所有的注意事项。就像,它跑了多久。或者是有个操作人员之类的。如果你看看最近,我们已经在这类限定词中多加了几个词。但我们不想把它变成技术论文。人们经常会发布带有旁白的机器人视频。但没人看他们。看看他们有多少点击率就知道了。没有人注意到它们,因为它们淹没在大多数人不关心的技术细节中。”

我们问Raibert,他还想让我们的读者知道什么。他说,虽然“很多商界人士都是机会至上的人”,但他的员工却不是。“我想我们很多人都是终生主义者,我们是机器人优先的团队。”

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