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2017年太空探索的四大发展趋势
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2017-01-13 2017年太空探索的四大发展趋势

宇宙探索是一个漫长的历程。

【猎云网(微信号:ilieyun)】1月13日报道(编译:蔡怡然)

NASA一直是美国太空梦的领军者,但15年前,NASA的“统治”地位受到了冲击。许多私人企业纷纷怀揣着伟大的计划投身于太空开发中,SpaceX、Virgin Galactic、Blue Origin等由著名企业家创立的企业已经成为了家喻户晓的名字。

但在过去的7年中,一大批小企业也加入了太空竞赛,试图创造一些与众不同的东西。比如Astrobotic就提供了这样一项服务:只要你为每公里支付120万美元,那么你可以向月球运送任何东西。还有World View,它正在开发一种体积很大的氦气球,你可以搭乘它到太空边缘观光。

Space Angels Network(一家对太空领域新兴创企进行调研和投资的机构)CEO Chad Anderson亲身经历了这一变化历程。公司从2009年开始关注那些私人太空企业,而且对这些公司的风投资金每年都在增加。Chad Anderson称在7年前,这一领域只有约50家公司,而2016年这一数据增加到了200家,并且这些公司的业务计划都没有受到政府的资金支持。

“太空领域已经形成了一个较为稳定的系统”,他说,“过去,政府很可能是一家太空公司的大主顾。但现在,这些公司不仅对政府开放,对其他个体客户也是一视同仁。”同时,Anderson还对2017年太空领域的发展情况进行了预测。

政府重要性有所提升

在私人太空企业蓬勃兴盛的同时,政府在太空时代科技发展中所扮演的角色不可忽视。太空公司的初步研究大都是以NASA的研究成果为基础,而且也有很多企业十分依赖政府部门这个大客户。Anderson表示:“NASA正在进行的探索科学最终会应用于私人太空企业的发展当中。”

好消息是,美国国会愿意提供资金和资源帮助NASA重返舞台。2016年,NASA收到了193亿美元的财政拨款,比2015年增加了近13亿美元。不过,目前特朗普团队对于美国太空领域的发展规划仍不明确,对NASA未来发展的态度仍未可知。Anderson说:“如果涉及到那些需要长期投资才取得成果的计划,特朗普所秉持的重商政策将不利于太空科技的发展。”

近年来,政府对太空领域的探索越来越感兴趣。就在今年,卢森堡政府将2.27亿美元投资小行星采矿技术,其中包括Deep Space Industries和Planetary Resources两家美国公司,开创了欧洲该领域探索的先例。

同时,日本宇宙航空研究开发机构(JAXA)投资2.9亿美元发射探测器并成功进入金星轨道,中国也计划在2036年前将“太空人”送往月球,之后再送往火星。两国均表示这些太空计划都是为了刺激国内经济并促进机器人技术、航空技术以及人工智能技术的发展。

Anderson认为,随着政府逐渐意识到投资太空领域的重要性,我们以后可能会看到很多“公私合营”的太空企业,这对该领域创企的发展十分有利。

星际产权或将明确

1967年签订的《外层空间条约》仍是目前国际空间法的基础。该条约恰好在美国登月之前正式生效,其中要求各国均不能在绕地轨道和天体外放置大规模毁灭性武器,也不允许擅自占有太空资源。但Anderson称“现在和以前不一样了”。

许多私人太空企业多方游说试图改变这一条约,希望能够将公司开采或发现的部分太空资源据为己有。Anderson说:“如果你不能够占有那些你所发现的太空资源,那何必要投资大量金钱、冒着巨大的风险到太空去呢?获取资源才是这些公司探索太空的原动力。”

他还称,新条约可以向美国1866年颁布的《宅地法》学习。该法令旨在通过无偿分配土地吸引美国人前往人口较少的西部地区,共计将2.7亿英亩土地分给了160万人。如果太空开发条约也能像《宅地法》一样,那肯定会吸引更多的关注和投资。

太空旅行更具吸引力

现阶段,太空旅行的计划仍只是那部分热爱太空、愿意承担风险的冒险家们的选择。

但这一切肯定会慢慢改变。例如,在宾夕法尼亚的National Aerospace Training and Research Center,科学家们就在研究哪些人能够承受搭乘Virgin Galactic火箭时所产生的物理应力。他们发现,那些年龄较大的或者接受过手术体内有钢钉的人们能够更好地适应太空中的异常反应。

太空旅行正在从幻想变成现实,越来越多的人在为太空飞行做准备——太空旅行似乎也没有想象的那么可怕,明年说不定就能成真。Anderson将太空旅行和当时美国人向西部的迁徙做了对比,说道:“最开始是那些带着铲子和手推车的人们率先离开了自己的家园,但当火车开通后,其他人也开始向西部迁移。这一情形在历史长河中上演过很多次,我相信在太空旅行上也不会有所不同。”

太空发射数量将增加

Anderson表示,2017年可能会成为一个“发射年”。 Blue Origin正在计划于2017年将宇航员送往太空,普通乘客有望在2018年通过付费前往太空。Rocket Lab也计划通过其Electron火箭向太空发射飞行器。还有很多的公司都想将自家卫星和仪器发射到太空中。

过去,太空公司大都依赖NASA的大型发射器进行产品发射,但现在像Rocket Lab这样的一些公司正在开发较小的运载火箭。相比之下,小型运载器的发射频率更快,而且更适用于普通的客户。

这些飞行器的首要目的地仍然是月球。虽然NASA和SpaceX都在着力推进火星计划,但大部分太空公司还是以月球计划为中心。Astrobotic正在和一些组织——从科研小组到那些将登月作为营销手段的企业进行合作,将设备和相关原料送往月球。还有其他一些公司打算将月球作为通往太阳系其他星球的中转站。

有人担心,这一系列的太空活动可能会增加空间碎片。太空法要求这些公司处理发射所产生的太空垃圾,并希望这些公司能够投资生产大量的“鱼叉”(一种可击中目标的“捕猎”卫星)来清理太空垃圾。

2017年,太空领域将继续快速发展。但不得不承认,我们的星球之外还有着广大的空间。

正如Anderson所说:“宇宙探索是一个漫长的历程。”

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