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斥资2.5亿美元进行医疗研究,硅谷奇才Sean Parker下一步要治愈癌症
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2016-04-20 斥资2.5亿美元进行医疗研究,硅谷奇才Sean Parker下一步要治愈癌症

有史以来金融领域对免疫治疗领域最大的单笔投资。

【猎云网微信号ilieyun)】4月20日报道(编译:福尔摩望)

编者按:本文作者Christina Farr是一名来自旧金山的记者,主要负责报道健康有关的科技新闻。本文中介绍的Sean Parker是四家知名网络公司的创始人,这四家公司分别是Napster、Plaxo、Causes以及Facebook。Parker目前担任最流行的社交网络应用开发商Causes的董事会主席,并担任风险投资公司Founder’s Fund的合伙人。Parker曾担任过Facebook总裁一职,他2005年晚些时候从Facebook离职。

Sean Parker对花生重度过敏,如果他一不小心吃了一个坚果,且没有注射肾上腺素的话,他很快就会停止呼吸。

Parker与过敏所做的斗争并没有阻止他获得财富(Facebook的第一位投资人)、名声(Justin Timberlake在电影《社交网络》里扮演了他),成为改变整个行业的传奇人物(记得Napster传奇吗?)。也许过敏在某种程度上是一种障碍,但是也激励了他花费无数的时间在网络上搜寻人类免疫反应的奥秘。

他说:“我完全被免疫系统迷住了,就像我在其他科学领域一样,我一头扎进了这片深海,并且得到了越来越多的回报。”

2014年12月,他向斯坦福大学医学院捐赠了2400万美元,专门用于过敏研究。近日,他宣布成立Parker研究所,致力于研发针对性治疗癌症的疗法,该研究所获得了2.5亿美元的资助。至于为什么要选择研究癌症,那是因为癌细胞在躲避免疫系统方面有着显著的能力。这是有史以来金融领域对免疫治疗领域最大的单笔投资,也是Parker在生物技术方面最雄心勃勃的努力。

为了发现突破性的疗法,Parker亲自从顶尖的癌症研究中心(包括MD Anderson、Memorial Sloan Kettering、Penn Medicine、斯坦福大学以及加州大学旧金山分校)招募了300名研究人员,和40多家实验室建立了关系。其战略顾问包括一直致力于开发用于癌症血液检测的谷歌员工Jeff Huber,其高管来自Amgen、 Merck这样的制药公司。著名研究员、加州大学旧金山分校前校长Jeff Bluestone博士极有可能成为该机构的首任CEO。Bluestone说:“在过去的五年里,我一直都在跟随着癌症免疫疗法的潮流,我和Sean见过几次,他一直都在问我是否愿意加入。”

虽然2.5亿美元相对于动不动就上十亿的药物研发来说有点少,但是Parker对于自己能够在医药研究的象牙塔之外创造一个里程碑式的事件感到自豪。Parker研究所希望与其合作的制药公司能够资助其早期研发资金并承担新疗法上市的成本。他说:“从企业家的角度来看,这样做将会大大加快研发进程,早点看到结果。”他也指出了现今研发过程的两大缺陷:研发人员之间缺少合作以及针对新技术频繁的知识产权纠纷。

Parker研究所希望研究人员能够互相合作而不是追求个人荣誉。他们也必须同意授权任何在研究所期间研发的新技术。在近几年的生物技术突破里,基因编辑技术(CRISPR)可以算是最重要的技术之一,但是这项技术已经陷入了繁杂的专利法律纠纷中。这也是Parker极力想要避免的现象。

Parker补充道:“我曾经开过一个玩笑,如果你想要研发出突破性的技术,能够治疗患者、对抗疾病,那么你所要考虑的最后一个才是专利问题。”

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癌症登月计划

2011年,Parker的好朋友、传奇电影制作人Laura Ziskin因乳腺癌去世。他经常和Ziskin在一起讨论免疫疗法的可能性,这也非常接近于Ziskin的想法。在她去世之后,Parker开始着手将资金投入到免疫疗法的研发中。他说:“当这个想法还没有被完全接受前,我建立了一个科学机构,组建了一个梦想团队。”

但是很快,这个领域就进入了类似文艺复兴时期的状态。如今,免疫疗法已经成为奥巴马政府针对治愈癌症的“登月计划”的核心。副总统拜登最近预测在接下来的十年里免疫疗法将会加快癌症研究进程,所取得的成果可能远胜于前50年。

广泛的说,癌症免疫疗法的研究人员试图了解癌细胞躲避免疫检测的机制。他们正在将新的疗法引入实际应用,特别是免疫抑制剂,该疗法可以帮助免疫系统识别并靶向癌细胞。而且,这些疗法要比化疗更具有针对性,不会对健康细胞造成损害。

克利夫兰诊所的医疗肿瘤专家Dale Shepard医生说:“我让我的病人回想上一次他们因为细菌感染而重病的时候,我告诉他们那就是很强的免疫反应。”与此相对应的是,Shepard的有些癌症晚期的病人则呈现出了另外一种症状:“我看见这些病人身上的大肿瘤完全被免疫系统给忽略了。”

像Shepard这样的肿瘤学家由于掌握了第一手资料,所以他们对癌症免疫疗法的前景持谨慎乐观的态度。这些最新的疗法中有一些已经被证明在治疗肾癌、结肠癌、前列腺癌以及肺癌上有着显著的效果,这些疗法也将Shepard的一些癌症晚期患者从死亡边缘拉了回来。其中一些疗法还被证明对老人有效果,比如美国前总统Jimmy Carter。但是对于某些患者,特别是癌症发展较慢的患者来说,他们的治疗效果是是比较小的。

总的说来,癌症免疫疗法已经不再是小打小闹了。对于研究人员来说,下一步就是进一步了解为什么有些病人不适用于免疫疗法。肿瘤专家也希望能够看到针对恶性肿瘤(比如白血病、淋巴癌)的新疗法出现。目前,已经有1500种癌症免疫疗法药物处于研发中。

Bluestone已经为Parker研究所下一年的研究制订了研究计划,比如以新的方式修改T细胞以更好地识别和杀死癌细胞。他还提倡引进先进的成熟的技术,比如DNA测序的机器等。除此以外,他也正在研究如何应用医学影像技术,通过组织和肿瘤的三维图像更好地了解这些细胞是如何互相交流的。他说:“我们希望比以往任何时候都看的更远,我们希望能够找到癌症的发生机制,找出在免疫系统里我们可以利用的微妙变化。”

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挑战现状研究

Prateek Mendiratta博士是杜克大学癌症中心的医学临床副教授。他每天都在与癌症打交道,并且对免疫治疗领域的发展保持着密切关注。

在谈及他对Sean Parker对这一领域的影响的看法时,他表示有些困惑,因为居然会有一位家喻户晓的科技亿万富翁愿意在这一特殊的研究领域做出贡献。但是深思熟虑之后,Mendiratta认为,硅谷资本的加入将会有利于免疫疗法的发展。他说:“我们必须跳出思维局限,如果能够让更多的患者摆脱病症的折磨,那么我很高兴能够看到行业之外的人进入这一领域。”

从Parker的角度来说,Parker询问了每一个想要加入这项计划的研究人员(非常典型的硅谷问题)。他说,他想要资助这个被外界认为“过于复杂过于雄心勃勃”的计划。

Shepard对这种想法已经不再大惊小怪了,他说:“传统的化疗无法起到我们所设想的作用,这让我感到很沮丧。我认为现在有很多人愿意站出来,为患者做出正确的选择,即使这意味着要改变我们做事的方式。”

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