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作为谷歌调整业务重心的秘密武器,Osterloh凭什么能让谷歌硬件更强?
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2018-02-11 07:30:24 作为谷歌调整业务重心的秘密武器,Osterloh凭什么能让谷歌硬件更强?

总而言之,对于Osterloh现在领导的硬件团队来说,他们的任务非常明确。

【猎云网(微信号:ilieyun)】2月11日报道(编译:田小雪)

编者注:Rick Osterloh曾任联想旗下摩托罗拉移动公司的首席执行官,2016年年初离职后加入谷歌负责硬件开发。

2016年10月4日,谷歌在旧金山举办了秋季新品发布会,推出了新款手机Pixel与Pixel XL、头戴设备Daydream View以及智能家居产品Google Home等等,由刚进公司不到半年的Rick Osterloh负责展示。该年4月,谷歌首席执行官桑达尔·皮查伊(Sundar Pichai)给Osterloh布置了任务,令其将谷歌从以往的软件巨头变为硬件制造商,试图与苹果一较高下。毫无疑问,对于台上的Osterloh来说,他是十分紧张的。

就在几分钟前,皮查伊用一段话正式拉开了大会的序幕,也向大众介绍了这位“新人”。他表示,当下人们正处于计算领域发展历程的一个关键时期,人工智能技术以其特定方式在互联网领域和智能手机领域引发了革命。据他所说,谷歌的主要研发重点,都放在几个月前宣布推出的虚拟助手Google Assistant上了。按照计划,这款产品能够帮助每位用户创造一个属于自己的、独一无二的谷歌,帮助他们找到所需信息、完成各项工作,享受更为高效和舒适的生活。公司非常看好这款产品,因而投入了大量资金去研发与之相关的其他硬件设备,目的就是为了让每位用户都顺利享受到Google Assistant带来的便利。随后,Osterloh便开始了自己的演示。

在大会推出的所有产品当中,没有一款是Osterloh本人的创意。因为早在他加入公司之前,那些在山景城(谷歌总部)工作的同事,就已经在努力研发这些硬件设备了。只不过,其中有很多不是很优秀,或者说没能取得成功而已。所以,想要改变这一现状的谷歌决定不再研发那些没有特色的设备。众所周知,其母公司Alphabet现在已经成为全球排名第二的公司,软件应用范围遍布世界各地的应用程序和网站。但现在,计算的本质已经发生了变化,接下来将不会再以应用商店和智能手机为核心,相反将会围绕那些贴合用户日常生活的人工智能设备进行研发,比如智能语音助手、可穿戴设备、家用智能设备以及增强现实设备等等。

也就是说,未来大家更加需要的,是各种各样的智能硬件设备。然而,对于谷歌来说,这样一种行业重心的转变,也预示着对自己现有业务和未来生存的巨大威胁。比如说,用户遇到问题之后不会再去谷歌搜索,而是选择直接问一问亚马逊的智能助手Echo或者苹果的Siri。因为Echo和Siri能够快速回答他们提出的问题,至于背后使用的算法是什么,用户根本不会关注。所以,站在谷歌的角度,它必须要找到适合自己的方式来与亚马逊、苹果和其他一些科技公司的产品一较高下,尤其是那些风靡全球的苹果设备。

当然,在软件和人工智能这两方面,谷歌的竞争优势还是非常明显的。但一直以来,它总是用研发软件的方法来研发硬件,自然也就把自己搞得一头雾水。比如说,信心十足开始研发的创新流媒体设备Nexus Q,最后也是以失败收场。在短短几个月的时间里,号称优于所有同类产品的Nexus手机,不仅遭到了竞争对手的无情碾压,甚至还被自己的硬件合作伙伴给比下去了。再者还有Google Glass,想必大家也都知道它的情况。

所以,Osterloh的主要使命并不是创新,而是“收拾烂摊子”或者说“复兴谷歌”。他要从内部改变谷歌的企业文化,带领所有同事成功渡过冗长、混乱却又不可或缺的硬件产品开发过程。对于谷歌来说,只有优质软件和人工智能人才远远不够。想要打败苹果,它还是得要学着研发优质硬件设备。

Osterloh从小在洛杉矶长大,年轻时曾手动拆卸过父亲办公室的计算机,不过在后来组装的时候失败了。其实,他从小最喜欢的是体育运动,打过排球和篮球。后来进入斯坦福读书,也不是想趁着科技狂潮在硅谷有所作为,而是因为这所优秀的学校能让他继续打球。

虽然在大一时,膝盖受伤影响了自己的运动生涯,但他仍然是忠实的体育迷。比如说,他在谷歌的办公室就很好找。如果你看到某间房间贴了知名篮球明星库里的海报,那就是Osterloh的办公室。在受伤期间,Osterloh转而对工程项目产生了兴趣,因而进入了科技行业。

1994年大学毕业之后,Osterloh顺利在一家咨询公司找到了工作。但是,整天面对一些文件和PPT,他觉得很无趣,因而选择回到斯坦福进入商学院继续深造。随后的暑假,他顺利在亚马逊找到了一份实习工作,实习结束之后又在知名风险投资机构Kleiner Perkins Caufield Byers找到了一份工作,主要负责研究一些值得投资的移动技术。当时,黑莓风头正盛,于是他便研究了其首款革命性产品——带有微型键盘的寻呼机Inter@ctive Pager。结果,就被这样一款小型通信设备深深吸引了。

在Kleiner工作时,Osterloh拿到了一项任务,那就是帮一家名为Good Technology的公司找到合适的商业模式,因为Good是Kleiner投资组合中的一家公司。一开始,Good的发展规划,是针对模块化掌上电脑Handspring Visor构建模块,那时候很多人都认为Handspring Visor将会成为新一代大型计算平台。公司也首次推出了一款名为SoundsGood的MP3播放器模块。可结果,针对Handspring Visor的模块构建没成功,SoundsGood的市场反响也是相当惨淡。就在这时,Osterloh提出要与黑莓竞争。怎么竞争呢?那就是开发简单的同步通信软件。由于当时的黑莓实力强劲、资金充足,所以任何能够与之竞争的创意都将会得到投资者的认可。就这样,Good顺利拿到了数百万美元的融资。

可是,作为一家以软件为核心的公司,Good需要一个合适的载体来运行自己的软件。而当时刚开始生产智能手机的黑莓,在看到Good的软件之后,心中便产生了不满,因为他们清楚地知道Good的软件要比自己的软件好很多。这就导致双方进行合作的可能性几乎为零,虽然当时诺基亚、Palm和Danger也都在生产智能手机,但黑莓毕竟有着较大竞争优势。在这种情况下,Osterloh意识到想要为Good的软件找到安身之所,就只剩下唯一一种方法,即自主研发硬件设备。由此,G100便诞生了。

2006年,摩托罗拉宣布收购Good。因为这家曾经红极一时的功能手机巨头,发现自己已经完全被智能手机制造商包围,市场地位岌岌可危。要知道,摩托罗拉本身没有任何拿得上台面的软件技术,也没有任何开发智能手机的计划。虽然Good也算是它的救星,但无奈当时市场环境太过糟糕,没过多久苹果便推出了iPhone。此时,曾经与苹果合作过的Osterloh和Good清楚意识到,整个行业的格局即将要出现巨大变化。所以,他告诉自己的老板,千万不要瞧不起苹果的触屏设备,因为这些才是科技行业的未来。

没过多久,Osterloh从Good离职加入Skype,担任产品总监。与此同时,谷歌正在以125亿美元的价格收购摩托罗拉,并且计划为它寻找新的掌舵人。最终,谷歌选中资深高管Dennis Woodside担任摩托罗拉新掌门。随即,谷歌高级副总裁Jonathan Rosenberg就打电话给Osterloh,问他愿不愿意重新回来领导摩托罗拉的产品管理团队。对Osterloh来说,这可以说是一个非常完美的提议。一来可以在谷歌的大环境中开发硬件设备,二来能与摩托罗拉之前组建起来的Android团队密切合作。硬件和软件都有了,挑战iPhone难道不是指日可待吗?可事实让他失望了,为了安抚三星和LG这些Android合作伙伴,谷歌对摩托罗拉基本上采取着放养政策。用Osterloh的话说:“根本就没有什么技术融合,与我想象中相差太远了。我以为,硬件和软件能够实现充分整合,可其实摩托罗拉仍然保持着独立公司的运作状态。”

一直以来,谷歌与硬件设备的关系都很尴尬。公司开发硬件设备的方法,简直如出一辙,从来没有变过。那就是先有了一款优质的软件,接着发现没有合适的硬件来运行,再草草着手开发。事实证明,这样一种流程根本就开发不出来合格的硬件设备,Chromebox、Nexus Q和Nexus Player就是很好的例子。在公司看来,软件是主要的,硬件是次要的。硬件之所以存在,纯粹就只是为了检测软件是否可行。也就是说,硬件只是提供参考意见的设备,只是软件开发的灵感来源。

不过,这也不奇怪,毕竟谷歌的企业文化就不适合开发硬件设备。所有需要流程和管理的事情,它都坚决拒绝。可想要开发硬件设备,这两点是必备要素。在软件开发这一块,它不仅不提倡流程反而还鼓励混乱。公司里的任何一位员工,都可以尝试性地进行软件开发,它甚至还一度试过没有经理的企业结构。

到目前为止,公司那些最为成功的产品,都是经过数年时间精心完善和打磨出来的。前首席执行官Eric Schmidt将这一过程称为“尝试和重复”,他在自己的书《How Google Works》中一直强调:“我们不会追求第一次的完美,而是在产品开发出来之后不断进行设计完善和功能优化。只有那些完善和优化速度最快的公司,才能够在产品和服务的激烈竞争中获胜。”

但可惜的是,尝试和重复并不适用于硬件设备的开发。对于硬件设备来说,哪怕只是出现一次细微的调整,那都有可能耗费几个星期的时间以及几百万美元的资金,甚至还会影响整条供应链。或许供应商的时间安排会因此改变,或许还需要额外开发一些新工具,总之所有的流程都将会受到影响,无法按照原有速度落实和推进。一旦硬件设备的哪一个部分出现了问题,那你很可能赶不上发货。难道说,黑色星期五是你想变日子就能变的?还是说,你希望看到那些下了订单的用户退货?总之,在硬件设备这一块,你不能突发奇想,心血来潮是要付出代价的。

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在谷歌,企业文化的核心就是软件。因为这是它的强项,也是它的盈利王牌。虽然公司现在开始开发虚拟语音助手,但其实说到底软件还是它的心头肉。只不过,这次在皮查伊的带领之下,谷歌开发硬件设备的意志要比以往坚定不少。皮查伊确信,未来这一聊天机器人将会成为数十亿用户与谷歌互动的主要方式。如果做得好的话,Google Assistant这一人工智能产品将会深入人们日常生活的方方面面,手机、Google Home这类设备,甚至灯泡、洗碗机和恒温器上都将会看到它的身影。它能够充分用户的话语情境,通过一种更为自然的方式,将用户与信息和服务联系起来,甚至还能变相为谷歌带来更多用户。可如果它做得不好,那亚马逊的Alexa、苹果的Siri和微软的Cortana可都不是“善茬”。

这时,原本对谷歌硬件设备开发工作有些失望的Osterloh,终于与新上任的首席执行官皮查伊实现了“会晤”。与其说是“会晤”,倒不如说是面试。因为在几天与皮查伊的交谈之后中,Osterloh发现这一次谷歌高层是真的开始重视硬件设备开发了。这一次,皮查伊终于能够为自己提供一直以来梦寐以求的工作环境了。

为了保险起见,他联系了之前的同事以及自己的好朋友,即谷歌Android团队的负责人Hiroshi Lockheimer,想要了解谷歌的内部真是状况,心想着如何还像上一次摩托罗拉那样,那自己是不想加入进来的。好在他发现,公司现在是真的已经开始认真对待硬件开发问题了,又一次正式加入了谷歌。

一上任,Osterloh就联手Rosenberg尽可能搜寻公司内部的所有硬件项目,最终发现了十几个项目,包括Nexus、Pixel和Google Glass等等,参与开发的员工共计超过1000人。他将这些项目和这些员工通通安排到自己的集中领导之下,选出其中55%的员工担任全新设置的经理职位。但他并未针对每一产品设置负责人,而是采用了一种“功能性”结构。其中,前Google Glass项目主管Ivy Ross负责所有硬件设计工作,Mario Queiroz负责产品管理工作,Nest财务总监兼首席运营官Ana Corrales负责业务运营和供应链管理,他们为公司制定了一项五年计划。

至于Google Glass,Osterloh虽然表示认可,但却找不到快速落实这一计划的合适方式。开发一款优质的增强现实头戴设备,目前还很难实现。首先,你需要在更小的空间中配备更加耐用的电池;其次,你需要采用速度更快、散热更少的处理器;最后,你还需要获得大众的认可和支持。总之,从长期角度出发,这是一项艰巨的任务,是公司未来一段时间内的开发重点。

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总而言之,对于Osterloh现在领导的硬件团队来说,他们的任务非常明确,那就是让更多人了解且接受Google Assistant,以它为核心建立起可持续发展的业务。而且,速度还必须要快,毕竟亚马逊的Alexa和苹果的Siri已经有了先发优势。另外,Osterloh还在Pixel系列手机上投入了大量人力、物力和财力。在这项与HTC的合作项目中,谷歌有史以来第一次承担了全部的设计和工程部分,HTC只是负责制造部分。

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